Biologie des termites

Caractéristiques principales des termites

Les termites sont des insectes de l’ordre des blattoptères dont la biologie est très intéressante.

Un termite – le genre est en effet  masculin – possède une morphologie simple, en effet proche des blattes. Il a cependant un comportement bien plus complexe. Il s’agit en effet d’un insecte social qui vit en colonies hiérarchisées et organisées en castes.

100 à quelques millions d’individus peuvent peupler une colonie !

Les termites vivent dans des niches écologiques très différentes, allant de la forêt tropicale aux déserts. Dans ces milieux naturels, les termites ont un rôle de recyclage des matières végétales de la nature.

En Afrique, ou en Australie, les colonies vivent dans des termitières facilement repérables :

termites termitière afrique

Une termitière en Afrique

Elles peuvent en effet atteindre des dimensions assez impressionnantes :

termites termitière australie

Une termitière en Australie

En revanche, en France une colonie de termites est diffuse et invisible et peut s’attaquer à nos habitations.

C’est un réseau sous terrain qui s’étend au fur et à mesure de leurs quêtes de nourriture :

termites colonie diffuse invisible france var 83 alpes-maritimes 06

Une termitière dans nos régions : une colonie diffuse et invisible !

Les différentes espèces de termites

En 1997, on distinguait 5 grandes familles, 285 genres et environ 2753 espèces de termites dans le monde.

Dans notre pays, on ne rencontre cependant que trois de ces espèces :

  • les kalotermes faviolis, une espèce peu nuisible qui vie dans le sud de la France au sein de bois morts et de souches de vignes  car elle n’affectionne pas le sol ;
  • les lucifugus, espèce réticuliterme (souterraine), qui infecte les département du Var (83) et des Alpes-Maritimes (06) ;
  • et les santonensis, espèce la plus active, que l’on rencontre en Charente-Maritime, dans la région Bordelaise, à Paris, à Albi, ou encore Montauban.

Les membres de la société termites

Les termites, comme les abeilles ou les fourmis, sont vivent en société. Les membres de cette société sont effectivement organisés en castes qui joue chacune un rôle très précis.

Les termites ouvriers : les nourriciers de la colonie

Ils s’agit d’individus blancs, qui se déplacent rapidement, et qui sont les plus nombreux dans une colonie. Ils grouillent littéralement à l’intérieur des morceaux de bois qu’ils ont investis.

termites ouvriers

Des termites ouvriers

Leur tâche consiste à consommer la cellulose, à la digérer, puis à la régurgiter afin de nourrir tous les autres membres de la colonie. On appelle ce comportement la « trophallaxie ».

Constamment en recherche de nourriture, les termites ouvriers prospectent sans relâche. Ce sont donc eux qui provoquent les dégâts.

Quand ils ne peuvent pas pénétrer des matériaux, ils construisent des « cordonnets » pour continuer à se déplacer à l’abri de la lumière. La présence de ces cordonnets sur les murs de fondation de votre maison ou sous forme de « stalagmites » dans son sous-sol révèle leur présence.

Les termites soldats : les défenseurs de la colonie

Ils sont blancs et de la même taille que les ouvriers, mais beaucoup moins nombreux. Ils se distinguent par une tête disproportionnée, très colorée, et deux grosses mandibules avec lesquelles ils défendent la colonie contre les ennemis, principalement les fourmis.

termites soldats

Des termites soldats

Leur tête hypertrophiée ne leur permet pas de se nourrir seuls. Les ouvriers les alimentent par trophallaxie.

Le couple reproducteur : une phénoménale fertilité

Ce couple est composé d’un mâle de couleur sombre et ayant perdu ses ailes, et d’une femelle sans ailes, également sombre, mais dont l’abdomen énorme prend des teintes variées. Cet abdomen hyper développé lui permet de produire plus d’un milliers d’œufs par an.

couple reproducteur termites

Le couple reproducteur de termites

La femelle reproductrice est incapable de se déplacer et donc de se nourrir. Comme le reste de la population, elle est alimentée par les ouvriers.

Les termites néoténiques : les reproducteurs secondaires

Lorsque la population est suffisamment développée, on y rencontre des reproducteurs secondaires, appelés néoténiques. Ils ressemblent aux ouvriers, mais sont cependant plus longs (5 à 6 mm). De surcroît ils possèdent sur le dos de petites ébauches d’ailes.

termites reproducteurs secondaires

Les termites reproducteurs secondaires

En tant que reproducteurs secondaires ils sont chargés de fonder de nouvelles colonies.  Ils utilisent à cette fin les galeries créées par les termites ouvriers, afin de quitter la colonie pour aller en créer une nouvelle un peu plus loin..

Le cycle biologique des termites

Les œufs pondus par les femelles de la colonie contiennent des larves qui se transforment après éclosion pour donner naissances, par mues successives, aux différents membres de la colonie :

cycle biologique termites

Le cycle biologique des termites